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Science:白蚁制造“仙女圈” 将沙漠变成草原

Science:白蚁制造“仙女圈” 将沙漠变成草原

非洲西南部沙漠常出现所谓“仙女圈”,有的可维持数十年,这些神秘圈圈周围长草,中心光秃秃的。近日一项最新研究报告声称已破解谜团,解释这些圈圈的成因,认为是白蚁的杰作。

这些仙女圈的直径可达15公尺,在纳米比亚(Namibia)尤其常见,当地的辛巴族(Himba)原住民把这些怪圈圈归因于仙人施法而成。科学家探索仙女圈成因后,先前已有人提出白蚁造成的说法,但因缺乏证据而未获认可。

不过,德国汉堡大学(University of Hamburg)的植物学家尤尔根斯(Norbert Juergens)投入调查研究后,已提出有说服力的证据,认为造成仙女圈的生物可能是名为Psammotermes的一种白蚁。

根据刊登在美国《科学》(Science)期刊的这份报告,尤尔根斯研究了长达2000公里的沙漠地带,由安哥拉中部延伸至南非北部,认定在这些圈圈形成的最早阶段,这类白蚁是唯一持续存在的生物。

据观察,这些白蚁以草的根部为食粮,使它们活动范围附近的草死光,但这片光秃的土地因此较能够保持水分,因为雨水不会被植物使用而消失。这种现象有助白蚁存活,即使是在旱季,也惠及圈圈边缘的草木。

研究人员解释说,结果这形成有如由白蚁打造的生态系统,使得沙漠变成了草原。

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The Biological Underpinnings of Namib Desert Fairy Circles

Science, 29 March 2013 | DOI: 10.1126/science.1222999

The sand termite Psammotermes allocerus generates local ecosystems, so-called fairy circles, through removal of short-lived vegetation that appears after rain, leaving circular barren patches. Because of rapid percolation and lack of evapotranspiration, water is retained within the circles. This process results in the formation of rings of perennial vegetation that facilitate termite survival and locally increase biodiversity. This termite-generated ecosystem persists through prolonged droughts lasting many decades.

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